martes, 13 de marzo de 2012

Los Negros Blancos: Steve Cropper, el gran guitarrista del Soul

Steve Cropper es ese gran guitarrista, ese del estilo correctísimo, ese que sabe en qué lugar de canción tocar, donde solear, ese cuyos solos nunca se desubican, ni en volumen, ni en intensidad. Steve Cropper es ese que conoce a la perfección el lugar que un guitarrista debe ocupar cuando acompaña a un cantante (cosa que ha hecho mayormente durante su carrera). Es ese que como guitarrista instrumental nunca aburre con solos eternos ni demostraciones innecesarias de virtuosisimo. Cropper es ese que ha compuesto, co-compuesto y tocado en algunos de los temas más emblemáticos de la historia del soul. Steve Cropper es ese grandulón con manos gigantes, hombre modesto y bonachón, según dicen quienes trabajaron con el, muy serio y profesional, tanto en el estudio como en vivo. Por todas esas razones, en Escuchate Esto! vamos a recorrer su vida y su carrera.

Stephen Lee Cropper nació el 21 de Octubre de 1941 en una granja cerca de Dora, Missouri. Recibió su primera guitarra a los 14 años, y comenzó a tocar con músicos locales. Sus principales influencias fueron Tal Farlow, Chuck Berry, Jimmy Reed, Chet Atkins, Lowman Pauling de The Five Royales y Billy Butler de la Bill Doggett band. Una de sus primeras incursiones en el estudio de grabación y sin duda, su primer hit, fue en 1961 de la mano de The Mar-Keys, con el instrumental “Last Night”, compuesto por él mismo.
Booker T. & the MG's

Booker T. & the MG's fue el gran grupo de Cropper, formado en 1962 y aún hoy en vigencia. El instrumental “Green Onions”, se convirtió en un himno de la música negra. Para saber mas sobre Booker T. & the MG's, pueden visitar nuestra entrada publicada en julio.


Durante los años 60, la carrera de Steve Cropper estuvo absolutamente ligada al sello de Memphis Stax. En Stax compuso, grabó y tocó en vivo con artistas como Otis Redding, Wilson Pickett, The Mar-Keys, Albert King, Sam & Dave y Eddie Floyd. Es autor y co-autor de clásicos como "(Sittin' on) the Dock of the Bay", junto con Otis Redding, "Soul Man" de Sam and Dave (donde se escucha el famoso grito "Play it, Steve!"), Knock on Wood, con Eddie Floyd, y varios otros junto a Wilson Pickett, como "In The Midnight Hour", "Don't Fight It", "634-5789" y "Ninety-Nine and A Half (Won't Do)". Cropper fue uno de los principales responsables de producir casi todos los lanzamientos del sello Stax entre 1963 y 1969.


Según Cropper, “la razón de que aquello que grabamos en Stax siga vigente durante tanto tiempo es porque fueron todas las tomas fueron grabadas  en vivo, con todos los músicos tocando juntos. Casi todos los hits fueron hechos en una sola toma. No había overdubs.” Recomendamos ver el documental RESPECT YOURSELF: THE STAX RECORDS STORY, dirigido por Robert Gordon y Morgan Neville, que cuenta la historia de Stax de principio a fin.


The Blues Brothers
En 1977, Cropper y Donald Dunn recibieron una llamada de John Belushi y Dan Aykroyd para formar una banda dentro del programa Saturday Nigth Live. The Blues Brothers hicieron renacer al soul y el rythm & blues en la décadas del 70 y del 80, invitando a sus shows y películas a todos los baluartes de la música negra. 

La lista de artistas para los que Cropper produjo y toco en sesiones de grabación es extensa: Jeff Beck, B.B. King, Roy Orbison, Etta James, Jerry Lee Lewis, Rod Stewart, Robben Ford, Steppenwolf, Aretha Franklin, The Tower Of Power, Paul Simon, Ringo Starr, Buddy Guy, Elton John, Johnny Lang, Joe Louis Walker…incluso José Feliciano.

Steve Cropper también tuvo tiempo para su propia carrera solista: Jammed Together, (1969) es el primero, junto a los guitarristas Albert King y Pop Staples.. En 1971 With a Little Help From My Friends, puro soul instrumental con temas del catálogo de Stax. Edita Playin' My Thang en el 80 y Night After Night en el 82. Veinte años después, en 2008 lanza Nudge It Up A Notch, junto a Felix Cavaliere, a quien se une por primera vez como equipo creativo. En 2011 se editó el album “Dedicated”, un tributo al grupo “The Five Royales”, en el que Cropper se rodea de grandes músicos y cantantes. 

La revista inglesa Mojo Magazine en 1996 realizó un ranking de los mejores guitarristas de todos los tiempos y colocó a Steve Cropper en el número 2, detrás de Jimi Hendrix. En 2003, una encuesta entre los lectores de la revista Rolling Stone lo ubica en el puesto 36 entre los 100 mejores guitarristas de todos los tiempos. Además, el site de guitarras Gibson lo considera el numero uno entre los guitarristas de sesión.
En 2005, Cropper fue presentado en el Songwriters Hall of Fame junto a Bill Withers, David Porter y Isaac Hayes. Como grupo, Booker T. & The M.G.'s había entrado al Rock and Roll Hall of Fame en 1992.

Aca les dejo un compilado de mis temas favoritos del bueno de Steve Cropper. No lo dudes y Escuchate Esto!


Last Nigth – The Mar-key - 1961
The Mar-Keys, formados en 1958, fue una banda de sesión del sello Stax de Memphis. Last Nigth es un instrumental en el que se destacan el órgano y el saxo. Fue editado en el disco del mismo nombre, el primer LP grabado por el sello Stax. El legado de The Mar-Keys fue fundamental en el desarrollo del sonido del soul sureño y el soul de Memphis.

Boker T & the MG's - Green Onions - 1962
Los instrumentales de 12 compases en acordes mayores eran muy comunes en el rythm & blues cuando "Green Onions" fue lanzado. Pero hubo una marca que la distinguió del resto: el denso riff de órgano basado en la escala menor. Para la época, podía llegar a considerarse rudo y tenebroso. Mientras tanto, la guitarra va lanzando “latigazos”. Los solos son muy económicos, con muy pocas notas. Al Jackson Jr., por su parte, brinda una base de batería sólida, como la que mostraría durante todos los años de gloria de Stax.

Wilson Pickett - In the Midnight Hour – 1965
Compuesta por Pickett y Steve Cropper en el Lorraine Motel de Memphis (donde Martin Luther King, Jr. Sería asesinado en 1968), esta canción representó el primer hit de Pickett en Atlantic Records. Cuenta la leyenda que el productor Jerry Wexler le dijo a Cropper que tenía que acentuar rítmicamente el tema en 2, de acuerdo a un baile de moda en ese momento. Infinidad de grupos y artistas han versionado el tema, tales como Greateful Dead, Roxy Music, B.B. King y Buddy Guy, entre otros.

Otis Redding - Try a Little Tenderness - 1966  
"Try a Little Tenderness" es una canción grabada originalmente en 1932. La versión de Otis Redding es completamente diferente a la original, gracias al arreglo de Isaac Hayes. La versión comienza muy lenta y con mucho soul y se va construyendo hasta llegar a un r&b frenético, en gran parte gracias a la sucesión de acordes que modulan en ascenso. La guitarra rítmica de Cropper lleva un tempo irregular, y la base de órgano y los detalles del piano completan la obra. Otis solo canta 2 estrofas (la versión original tiene mas) porque la única versión que el había escuchado, era la de Sam cooke, en la que solo se cantaban esas dos estrofas.
Junto a Eddie Floyd
Eddie Floyd - Knock on wood - 1966  
Compuesta por Eddie Floyd y Steve Cropper es uno de los temas más emblemáticos del soul de Memphis y del sello Stax. Se la reconoce al instante.

Boker T & the MG's - Hip Hug Her - 1967
Puede considerarse de lo mas funky que el grupo hizo. Este tema tiene la particularidad que el bajo y no el órgano es el que conduce el tema. 2 minutos y 22 segundos de un groove indestructible con algunos incidentales solos de órgano y guitarra.

Sam & Dave - Soul Man – 1967
Compuesta por Isaac Hayes y David Porter, fue el primer éxito de este explosivo dúo de cantantes y bailarines. El grito “I'm a soul man” se trata de una declaración de orgullo negro. Hasta ese momento, fue el mayor éxito de Stax. La exclamación "Play it, Steve" que se escucha en la canción, por supuesto, se refiere a Steve Cropper.

Otis Redding - (Sittin' On) The Dock of the Bay - 1967
Co-escrita entre Otis Redding y Steve Cropper y grabada en 1967, poco tiempo antes de la muerte del cantante. Durante las giras en 1967, Otis Redding fue escribiendo la canción y en noviembre se unió a Steve Cropper y terminaron de dar forma al tema dentro del estudio. Es diferente a todo lo que habían hecho hasta el momento, ya que buscaban acercarse más al pop. Fue editada de manera póstuma en 1968 por Stax, convirtiéndose en el primer hit en alcanzar el número uno en los charts, luego de la muerte de su intérprete.

Steve Cropper - Albert King - Pop Staples - Funky Broadway - 1969
Escrita por Arlester "Dyke" Christian y convertida en hit por Wilson Pickett en 1967. En el disco Jammed Together, Cropper y sus amigos le hacen una aproximación más blusera que funky.

The Blues Brothers con Aretha Franklin - R-E-S-P-E-C-T- 1998
Potente y fresca versión del clásico de Otis Redding, junto con Aretha Franklin y the Blues Brothers.

The Blues Brothers 2000 - 634-5789 - 1998  
El titulo del tema alude a un número telefónico. En esta versión cantan Wilson Pickett, Eddie Floyd, y Jonny Lang, quien también se hace cargo del intenso solo de guitarra.

Help me somebody - Steve Cropper - Dedicated - 2010Es una buena oportunidad para escuchar a Cropper tocando blues. Se trata de un tema instrumental tiene cambios de ritmo, en el que los vientos y el teclado se encargan de los colchones armónicos y la guitarra de Steve va dibujando durante los poco mas de 3 minutos de la canción

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